Salvando al medio ambiente con la ciencia: La analista GIS, Michelle Richardson, nos habla sobre computadoras, mapas y diseño


por Hugo, 17 años y Christy, 14 años. Traducido por Maryam

Michelle Richardson llegó a nuestra oficina con una sonrisa y un mapa en sus manos. Ella es la analista GIS (siglas en inglés para Geographic Information System) en el Departamento de Recursos de Tierra y Agua del condado de Dane. Pasamos la mañana discutiendo con ella sobre su carrera, vida personal, y experiencias trabajando en el departamento. Ella fue muy dulce y conversacional, preguntándonos sobre nuestra escuela y nuestras vidas.

Richardson se mudó a la zona oeste de Madison cuando tenía cinco años y ha pasado la gran parte de su vida en ésta área. Después de recibir su título universitario en la Universidad de Wisconsin, en Madison, Richardson enseñó matemáticas en Kenya por dos años con el Cuerpo de Paz. Cuando regresó, se inscribió en UW Madison y recibió su título de maestría en Monitoreo Ambiental.

Michelle comenzó a trabajar para el Condado de Dane cuando tenía 29 años y ahora es una experta en la resolución de problemas, madre de dos hijos, de 14 y 16 años. Le gusta pasar el tiempo con su familia haciendo actividades divertidas como karate, disciplina en la que recientemente obtuvo su cinta negra.

Durante nuestra entrevista fue agradable y honesta, explicandonos a profundidad los matices de su carrera.

¿Qué posición ocupas?

MR: En un inicio, cuando fui contratada en 1997, fue como Analista de datos de conservación para el Departamento de Conservación de Tierras. En 2005, el departamento de Conservación de Tierras se fusionó con el personal de la Oficina de Lagos y Cuencas, y Bienes Raíces para crear el nuevo Departamento de Recursos de Tierra y Agua, añadiendo después una división de Ingeniería de Recursos Hídricos. Una vez que se unieron, me convertí en la analista de sistemas de información geográfica, o analista GIS.

¿Cómo describirías tu trabajo?

MR: Mi trabajo como analista GIS es mantener y ayudar a respaldar la información GIS, y los software utilizados en el departamento. La información GIS es cualquier tipo de información que puede ser convertida en un mapa. También trabajo con diseño web y aplicaciones de mapeo, y proveo de soporte computacional al departamento.

¿Qué tipo de formación académica y entrenamiento se requiere para este trabajo?

MR: Para el trabajo con GIS, el entrenamiento mínimo que sugeriría es un título de bachiller o licenciatura en alguna ciencia que se enfoque en trabajo computacional y planeación, o alguna ciencia medioambiental; de cualquier forma, tener una maestría te dará más habilidades y te hará potencialmente más valuable en el mercado laboral.

También hay títulos de bachiller y de posgrado certificados en GIS disponibles, que proveerán una fundación sólida. Idealmente una buena formación académica incluiría tanto teoría de GIS, como experiencia práctica también.

¿Por qué decidiste tomar la ruta medioambiental?

MR: Mi madre fue una naturalista, y trabajó en el Arboretum. Ella inició mi interés en las plantas, los animales y la geología, y creo que fue una progresión natural el que me interesara en los espacios al aire libre y la información espacial. En particular, disfruté el aprender sobre las rocas y la historia de la Tierra, lo cual me llevó a obtener un título en Geología y Matemáticas. También me interesé en el medio ambiente, en cuidar al mundo para las generaciones futuras.

¿Cuál es tu posición en proteger al medio ambiente?

MR: Es tanto proteger como promover, así que quiero dar a las personas, las herramientas para tomar decisiones que mantendrán y protegerán al medio ambiente (por ejemplo, el crear mapas que muestren dónde la calidad del agua es una preocupación) y promover los espacios al aire libre para que otros puedan apreciar y disfrutar (por ejemplo, desarrollar un mapa web que ayude a las personas a encontrar un parque). En cuanto a mi motivación, creo que lo que me mueve es que quiero dejar un mundo mejor, o por lo menos no peor de como lo recibí, espero que mejor. También quiero ayudar a promover más oportunidades para que otras personas puedan apreciar el medio ambiente.

¿Has tenido algún proyecto interesante recientemente?

MR: Un proyecto interesante en el que estamos trabajando es el migrar algunos de nuestros sitios web a aplicaciones móviles para que nuestros clientes puedan utilizar sus tablets o teléfonos, para conocer más sobre nuestras instalaciones y que también nuestro personal tenga acceso a nuestra información espacial en el campo.

Esta mañana estuve trabajando en un mapa del Lussier Family Heritage Center, una instalación del sistema de parques localizada en una zona natural en el extremo sureste de Madison. Estamos tratando de promoverlo como algo más que sólo un espacio para bodas, sino también como un sitio que los negocios pueden reservar para reuniones entre semana. Estamos trabajando para crear un mapa que pueda ser tanto informativo como atractivo a la vista.

¿Tienes algún consejo para las personas que están encaminadas a tu campo de trabajo?

MR: Algo que realmente disfruto es el trabajar en distintos proyectos y con distintas personas. En muchos otros campos, puede ser la misma cosa una y otra vez, y a menos que ése sea tu interés principal, es posible que pierdas el interés con el tiempo. Algo agradable de éste trabajo es que puedes hacer tanto trabajo computacional, manejo de base de datos, diseño gráfico, diseño web y programación, así como también crear materiales informativos como mapas, presentaciones, pósters y folletos. Es algo así como un un trabajo en multimedia que puedes hacer con más que sólo el lado analítico del cerebro, como el trabajar en bases de datos y programar códigos, pero también el otro lado hace diseño artístico. Mi consejo es: si te gustan ambos mundos, creo que este trabajo será adecuado para tí.

También, una cosa es el estar al pendiente de los cambios en la tecnología. Un aspecto interesante y desafiante de este trabajo es que cuando estás trabajando con hardware y software, las cosas siempre están cambiando. Lo veo que con los tipos de equipo y aplicaciones que mis hijos y otros estudiantes de high school usan. Puedes haber dominado un tipo de tecnología cuando algo nuevo aparece. Se consciente de que las cosas cambian y que las personas que adoptan esos cambios suelen expandir su conocimiento, así como el de otras personas.

¿Cuál es el aspecto más desafiante de tu trabajo?

MR: Hay un par de aspectos desafiantes. En primera, pueden ser desafíos sociales, existen algunas personalidades retadoras, pero creo que puedes encontrar ese tipo de personas en cualquier parte. En segunda, siento que el mantenerse al día con los tipos de tecnología más recientes, incluyendo software y hardware, puede ser difícil. Como yo hago cosas muy distintas y no tengo mucho tiempo de sobra, si no es fácil para mí el aprenderlo rápido, prefiero no gastar tiempo en tratar de hacerlo. Eso puede ser un reto para mí, porque sé que debo mantenerme al día pero también necesito hacerme del tiempo para lograrlo.

¿Cuál es la mejor parte de tu trabajo?

MR: Mi parte favorita es cuando termino algo y creo se ve, o que funcionará genial. Algunas veces para el trabajo web, le muestro mi trabajo a mis hijos. También, cuando terminas algo que es más difícil, como el diseño de un mapa complejo, una base de datos o escribir un código que resulta muy útil, es una sensación muy satisfactoria. Hay tantos proyectos en los cuales trabajamos y verlos finalizados con el tiempo y que están siendo usados, es la parte más gratificante.

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