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Primera planta brota con éxito en suelo lunar

Las primeras semillas que brotaron en suelo lunar asomaron sus cabezas por encima de la tierra lunar en la Universidad de Florida en mayo. Décadas de investigación y experimentación condujeron a este avance que marca la primera vez que las plantas terrestres crecen en suelo extraterrestre. También ofrece la esperanza de que algún día los astronautas puedan cultivar alimentos en la luna.

Tres científicos de la Universidad de Florida llenaron 12 macetas con tierra de las expediciones espaciales Apolo 11, 12 y 17; 4 botes para la muestra de cada viaje. Eligieron usar thale cress, una pequeña maleza con flores, debido a su capacidad para crecer en pequeñas cantidades de tierra, lo cual fue importante porque la NASA fue frugal al proporcionar las muestras. Dieciséis vasijas adicionales se llenaron con material volcánico de la Tierra, que a menudo se usa para imitar el suelo lunar. Estas macetas se trataron con los mismos nutrientes y niveles de luz para garantizar resultados imparciales. Además de estas macetas, también había un grupo de control de plantas cultivadas en muestras de suelo de la Tierra.

Las semillas brotaron, pero en comparación con el grupo de control, las plántulas no tuvieron tanto éxito. Las plantas más saludables eran más pequeñas de lo que deberían haber sido, mientras que las más débiles eran aún más pequeñas y tenían un tinte púrpura enfermizo, un signo de estrés de la planta. Lo más probable es que esto se deba a la nitidez del suelo, causada por grandes cantidades de hierro metálico (en comparación con el hierro oxidado en el suelo de la Tierra) y fragmentos de vidrio formados por colisiones en la superficie lunar. El suelo también carecía de muchos nutrientes que las plantas requieren para crecer, como fósforo, nitrógeno y potasio.

Debido a que el suelo de las muestras del Apolo 11 había estado en la superficie de la luna por más tiempo, tenía significativamente más vidrio y hierro metálico que otras muestras, lo que provocó que las plantas de berro thale del Apolo 11 fueran las más pequeñas y menos saludables de todas las plantas cultivadas.

En conjunto, el proyecto se consideró un éxito y demostró que las plantas pueden crecer en suelo lunar. Sin embargo, no estuvieron cerca de demostrar que el suelo lunar era viable para cultivar otras plantas que necesitan condiciones más específicas, como verduras o frutas. Los científicos de la Universidad de Florida creen que existen muchas soluciones para el crecimiento deficiente, incluida la ingeniería genética y el uso de suelo más joven o modificado.

[Fuente: Science News; Image Credit: Tyler Jones]

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